Estreñimiento

Estreñimiento

Movimiento lento de las heces a lo largo del intestino grueso y a menudo se asocia con la acumulación de grandes cantidades de heces duras y secas en el colon descendente, ya que la prolongada permanencia de las mismas facilita la absorción del líquido que las contiene.

 

Habitualmente afecta el 95% de la población, la frecuencia de defecación se considera por algunos autores que es entre tres veces al día y tres veces a la semana.

 

La frecuencia de evacuaciones normal varía entre las personas, desde un par de veces al día hasta tres veces a la semana. Puede considerarse como un trastorno o una enfermedad según como altere la calidad de vida.

 

La digestión es el proceso químico a través del cual extraemos de los alimentos los nutrientes útiles, y se elimina lo que el cuerpo no necesita.

 

La digestión se inicia en la boca con la ingestión de los alimentos, y finaliza en el ano con la expulsión de los residuos (heces). Estos están compuestos fundamentalmente por celulosa, bacterias intestinales, y restos fibrosos no digeribles que ayudan al transporte de los productos de desecho.

 

Los residuos avanzan, gracias al peristaltismo (por movimientos involuntarios de la musculatura del intestino), por el intestino grueso, que los va desecando, hasta el recto -donde se acumulan-.

 

Una vez acumulado un volumen suficiente, distiende el recto y estimula las terminaciones nerviosas, enviando al cerebro la orden para proceder a su evacuación.

 

A partir de aquí la defecación se convierte en un acto voluntario. La alteración en el ritmo de evacuaciones de las heces origina la diarrea (aumento del número de deposiciones) o estreñimiento (dificultad para defecar acompañada o no de disminución de la frecuencia de deposiciones).


Causas del estreñimiento

 

Podemos distinguir las secundarias a patologías orgánicas (tumores, obstrucciones intestinales, algunas colitis crónicas, etc.), y las secundarias a patologías psicológicas (ansiedad, angustia, anorexia) de las primarias o idiopáticas.

 

Nada más ilustrativo de la gran importancia de la costumbre en la defecación que el "estreñimiento del viajero", situación relativamente frecuente en la que las personas, al estar fuera de su medio, y por el estrés del viaje, no evacuan durante la duración del mismo.

 

Entre estas últimas la causa más frecuente es el hábito de contenerse, durante largos períodos. Con el tiempo, la cantidad de residuos acumulados para provocar la respuesta nerviosa deberá ser mayor originándose el estreñimiento.

 

Esto puede ser provocado por malos hábitos o por procesos orgánicos locales (hemorroides, fístulas) que hacen dolorosa la defecación, por lo que inducen este círculo vicioso.

 

Aun cuando un buen hábito intestinal implica la evacuación diaria de los productos de desecho, pueden existir dietas que alteran la composición de las heces (pobres en fibras) disminuyendo la cantidad de residuos y aumentando su dureza.

 

Para llenar el recto se necesita mayor cantidad y más tiempo. Esto induce un debilitamiento de la musculatura y termina produciéndose el estreñimiento.

 

En algunos pacientes, de forma congénita, se alarga el segmento terminal del colon (dolicosigma), provocando que las heces se sequen y su endurecimiento.

 

Finalmente, un factor agravante lo constituye el abuso de laxantes, sobre todo los irritantes (tipo "gotas" o derivados del "sen"), que acaban retardando el paso de su contenido y aumentando que las heces se sequen.

 

Dado que las patologías orgánicas que provocan estreñimiento pueden ser muy graves, debe consultarse con el médico; sobre todo si es de reciente aparición o alterna con períodos de diarrea.

 

Síntomas del estreñimiento

 

El estreñimiento es un signo de un trastorno; sin embargo, se puede acompañar de otros signos y síntomas

Los síntomas que pueden asociarse al estreñimiento son:

  1. Distanciamiento entre las evacuaciones.
  2. Heces duras y secas.
  3. Dolor abdominal.

Además del ritmo y consistencia se pueden presentar otros síntomas:

  1. Plenitud y peso en el bajo vientre
  2. Tenesmo (ganas de obrar)

 

Fuentes

 

Prithvi Raj. Tratamiento Practico del Dolor. Editorial Elsevier, 2001:887.
Arthur C Guyton. Tratado de fisiología médica. 9ª ed. Editorial Interamericana McGraw-Hill, 1997:920. 

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